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Refugio de Fauna Silvestre

Los Refugios de Fauna Silvestre (RFS) son aquellas áreas del territorio nacional que se estimen necesarias para la protección, conservación y propagación de la fauna silvestre, principalmente de aquellas especies que se consideran en peligro de extinción, ya sean residentes o migratorias. La figura de RFS corresponde a la categoría IV de área protegida, según la clasificación de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). En Venezuela encontramos siete RFS: Cuare, Isla de Aves, Estero de Chirigüare, Ciénaga Los Olivitos, Tortuga Arrau, Laguna Boca de Caño y Caño Guaritico.

Isla de Aves fue decretada Refugio de Fauna Silvestre mediante Decreto N° 1.069 de fecha 23-08-1972 (Gaceta Oficial N° 29.888). En el decreto se estableció que el refugio abarca la Dependencia Federal venezolana de Isla de Aves, su plataforma continental y un radio de 12 millas náuticas alrededor de mar territorial, es decir, aproximadamente un área de 1580 km². Esto lo convierte en el RFS con mayor tamaño en Venezuela, siendo su extensión similar (aunque un poco menor) a la del Parque Nacional Archipiélago de Los Roques. Con la declaratoria de esta área, Venezuela contribuyá al sistema de áreas protegidas marinas nacionales y del Caribe, proporcionando protección a especies únicas y a ecosistemas marinos someros y de aguas profundas.

Como resultado de ser Isla de Aves el tope de una montaña submarina que se extiende hasta los 2000 m de profundidad, el 96% del área del Refugio está por debajo de los 200 m de profundidad. El 83% del RFS Isla de Aves presenta profundidades mayores a 1000 m. La plataforma somera, sobre la cual está situada Isla de Aves, abarca el 0,7% del área del RFS y la isla solo el 0,002%. Por estas características topográficas, se tiene un área protegida única, que abarca desde las zonas marinas someras, alrededor de la isla, hasta las zonas oceánicas profundas (zona batial). Este gradiente de profundidad genera una serie de ecosistemas marinos, de los cuales solo se han estudiado los existentes en los alrededores de la isla.

Refugio de Fauna Silvestre Isla de Aves

El objetivo principal al crear el RFS fue el de preservar el ambiente natural para la conservación de la tortuga verde (Chelonia mydas), especie migratoria que se encuentra en peligro de extinción; pero a la vez, con la figura de RFS se protegieron también los ecosistemas marinos hasta los 2000 m de profundidad. En el decreto de declaratoria se le asignó al Ministerio de Agricultura y Cría la tarea de vigilancia y conservación del RFS. En 1976 dichas atribuciones fueron asumidas por el recién creado Ministerio del Ambiente, y actualmente, desde septiembre 2014, por el Ministerio del Poder Popular para Ecosocialismo, Hábitat y Vivienda (MINEHV)172.

El 21 de Septiembre de 1978 mediante el Decreto Nº 129 de fecha 20-09-1978 (Gaceta Oficial Nº 31.577), se creó una lista de actividades restringidas dentro del RFS Isla de Aves173. Actualmente el RFS no cuenta con un plan de ordenación y manejo de manera oficial, aunque la Oficina Nacional de Diversidad Biológica, a través de la Dirección de Áreas Naturales Protegidas, está trabajando en una propuesta para el RFS, de la cual ya está circulando una versión preliminar y se espera que pronto sea sometida a consulta pública según ordena la ley.

Bases Legales

El marco legal comprende las directrices generales (Constitución, Leyes Orgánicas, Leyes Ordinarias) y particulares (Decretos, Resoluciones y Reglamentos, Acuerdos y Convenios) para el manejo de las especies y sus hábitats que conforman el Refugio Fauna Silvestre Isla de Aves, así como también las prohibiciones y sanciones que aplican.

CONVENIO O TRATADO INTERNACIONAL
OBJETIVO (S)
FECHA DEL CONVENIO
RATIFICACIÓN
Convención para la Protección de la Flora, la Fauna
y de las Bellezas Escénicas Naturales de los Países de América
Establecer un sistema de protección en los países de América para
la flora, fauna y medio ambiente de sus entornos
12 de octubre de 1940
G.O. N°20.643 del 13 de noviembre de 1941
Constitución de la Unión Internacional para la Protección de la Naturaleza
G.O. N°24.654 del 25 de enero de 1955
Convención sobre Plataforma Continental
29 de abril de 1958
Gaceta Oficial N° 26.614 del 29 de julio de 1961
Convención sobre Mar Territorial y Zona Contigua
29 de abril de 1958
Gaceta Oficial N° 26.615 del 31 de julio de 1961.
Convención sobre Pesca y Conservación de los Recursos Vivos de la Alta Mar
Resolver, sobre bases de cooperación internacional, los problemas que suscita la conservación de los recursos vivos de alta mar, considerando que el desarrollo de la técnica moderna ha expuesto algunos de estos recursos al peligro de ser explotados en exceso
29 de abril de 1958
G.O. N°26.617 del 02 de agosto de 1961
Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de la Fauna y Flora Silvestres (CITES)
Proteger ciertas especies de animales y vegetales que se encuentran en Peligro de Extinción; Acordar medidas para proteger las especies mediante el control del comercio internacional
03 de marzo de 1973
G.O. N°2.053 del 29 de junio de 1977
Convenio para la Protección y el Desarrollo del Medio Marino de la Región del Gran Caribe
Proteger y ordenar el medio marino y las zonas costeras de la Región del Gran Caribe
24 de marzo de 1983
G.O. N°33.498 del 25 de julio de 1986
Protocolo relativo a las áreas de Flora y Fauna Silvestre Especialmente Protegidas (SPAW)
Proteger y preservar en la zona de aplicación del Convenio para la Protección y Desarrollo del Medio Marino en la Región del Gran Caribe, los ecosistemas raros o vulnerables, así como el hábitat de las especies amenazadas o en peligro de extinción
31 de enero de 1990
G.O. N°36.110 del 18 de diciembre de 1996
Convención sobre Diversidad Biológica
Conservar y preservar el máximo posible de diversidad biológica en beneficio de las generaciones presentes y futuras
12 de junio de 1992
G.O. N°4.780 del 12 de septiembre de 1994
Convención Interamericana para la Protección y Conservación de las Tortugas Marinas
Promover la protección, conservación y recuperación de las poblaciones de tortugas marinas y de los hábitats de los cuales dependen, basándose en los datos científicos más fidedignos disponibles y considerando las características ambientales, socioeconómicas y culturales de las Partes
01 de diciembre de 1997
G.O. N°5.247 del 05 de agosto de 1998

Vegetación y Algas

La presencia de vegetación terrestre en la isla está limitada tanto por sus características climáticas como de suelo. Es una isla de escasa precipitación, alta insolación y los suelos formados por arena y escombros de coral, son altamente salinos. Por ello solo pueden sobrevivir plantas que han desarrollado mecanismos de adaptación a estas condiciones.

En la isla se observan solo dos especies de vegetación terrestre, verdolagas, hierbas rastreras halófilas (que viven en terrenos salinos) de hojas verdes pequeñas y carnosas. La más abundante es la hierba de vidrio (Sesuvium portulacastrum) y la otra es la Portulaca oleracea77.

Por sus características son plantas pioneras, es decir, son las primeras en colonizar suelos desnudos. Dada la dinámica de las arenas de las islas que sufren un constante proceso de sedimentación y erosión, el único suelo disponible son arenas no consolidadas sujetas al efecto de los vientos y oleaje. Estas verdolagas se han adaptado a crecer en estas condiciones ayudando a afianzar el suelo arenoso en las zonas no afectadas por el oleaje. A la vez generan un hábitat para distintos invertebrados y un dormidero y sitio de anidación para las aves marinas.

La cobertura de la verdolaga varía en el tiempo, concentrándose principalmente en las zonas altas de la isla, ya sea al norte o al sur de la misma. En 1968 la vegetación cubría 0,64 ha. y en el año 2012 0,57 ha. No se puede concluir que la vegetación está disminuyendo en la isla, solo que se requiere de un estudio detallado para entender su dinámica en el tiempo. Algunos de los factores que afectan la cobertura vegetal en la isla son275:

- Tormentas o huracanes, pueden producir fuerte oleaje, que puede penetrar hasta las áreas con vegetación, destruyéndolas y erosionando el suelo.

- Las aves marinas, enriquecen el suelo con nutrientes provenientes de sus excretas (guano), favoreciendo el crecimiento de la vegetación. Pero también pueden tener un efecto destructivo, cuando anidan en grandes números, concentradas en un espacio pequeño, como es el caso de Isla de Aves, sus nidos pueden destruir las plantas, generando manchones sin vegetación.

- En la época de anidación de tortugas marinas, éstas llegan a la costa, la hembra excava un nido (un hueco) en el que depositan sus huevos, y en el proceso se pueden destruir las verdolagas, desraizándolas si anida en la zona con vegetación. Aunque por lo general en Isla de Aves la tortuga verde prefiera anidar en sitios solo con arena.

- El ser humano, también puede afectar la cobertura vegetal. En la década de 1850, el guano de la isla fue explotado por empresas norteamericanas, pero se desconoce cuánta cobertura vegetal destruyeron y cómo afectó ello a la isla. Actualmente por ser un refugio de fauna silvestre, y por contar con la vigilancia continua del personal de la Base Científico Naval Simón Bolívar, el factor antrópico está controlado.

A través de los años, muchos han sido los planteamientos desde el continente en ralación con introducir otras especies vegetales con la intención de estabilizar la isla, como por ejemplo, cocoteros o manglares. Por las condiciones ambientales extremas de Isla de Aves, no han permitido que esto ocurra en forma natural, señal que nos lleva a pensar que se requieren muchos estudios en el tiempo para entender la dinámica de la Isla, y no afectar su equilibrio natural introduciendo otras especies vegetales.

En el área marina de Isla de Aves se han identificado un predominio de las algas verdes en la superficie del talud, y la presencia de una cantidad de algas pardas y rojas dentro de la zona inter mareal, siendo la especie Lithothamnium (alga roja) la más abundante6.

Verdolaga / Consultar BD

Algas / Consultar BD

Tortugas marinas

Isla de Aves después de Tortuguero (Costa Rica), es el área más importante en el Mar Caribe para la anidación de la tortuga verde (Chelonia mydas), por lo que se le considera un centro de reproducción para dichas tortugas que habitan y se alimentan en diversos lugares del Caribe. Además se ha reportado en contadas ocasiones la presencia en el agua de juveniles de tortuga carey (Eretmochelys imbricata) 239.

La tortuga verde está categorizada por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y el Libro Rojo de la Fauna Venezolana258 como “En Peligro”. A nivel nacional está incluida en la Lista Oficial de Animales Vedados para la Caza y en la Lista Oficial Animales en Peligro de Extinción.

Su ciclo de vida es largo y complejo. El mismo comienza cuando los tortuguillos eclosionan 45-60 días después de que fueron colocados en un nido excavado en la arena. Se dirigen luego hacia el mar y, nadan hasta que las corrientes los llevan a zonas alejadas de la costa, probablemente en donde éstas convergen para formar grandes extensiones de acumulaciones de algas y material de deriva, en donde se refugian. Luego de alcanzar un tamaño aproximado de 25 cm, entre los 5 y 20 años, se dirigen a las zonas costeras de alimentación, en donde pasan de una dieta omnívora a herbívora. Una vez alcanzada la madurez sexual entre los 30 y 50 años, estos animales se dirigen a sitios cercanos a las áreas de anidación para aparearse. Las hembras generalmente anidan en la misma playa o región donde eclosionaron, lo que se conoce como filopatría, mientras que los machos pasan el resto de su vida trasladándose entre las áreas de alimentación y los lugares de cortejo y apareamiento53.

A nivel de actividad de desove, se estima que aproximadamente entre 500 a 700 hembras desovan anualmente en Isla de Aves. Esta temporada comienza en el mes de febrero y se prolonga hasta el mes de noviembre, siendo el pico de la actividad en el mes de agosto (40% del total de las hembras). El área de anidación cubre el total de la superficie de la isla.

El tiempo de desove para más del 60 % de la población nidificante es de 10-14 días, siendo el intervalo más común entre 11 y 12 días. Las hembras pueden desovar hasta 8 veces en una misma temporada, aunque más de la mitad lo hace 1 o 2 veces al año. Los intervalos re migratorios para más del 80% de la población son de 2 a 3 años. En promedio colocan 124 huevos con un periodo de incubación de 58 días218.

En cuanto a las rutas de migración que siguen estas tortugas, se han reportado a través de los años, la captura de animales marcados en Isla de Aves, en las aguas de varios países del área del Mar Caribe y de Suramérica: Barbados, Bonaire, Brasil, Colombia, Cuba, Dominica, República Dominicana, Granada, Guadalupe, Guayana, Haití, Martinica, México, Nicaragua, Puerto Rico, San Kitts, Santa Lucía, San Vicente y otras regiones de Venezuela. Siendo Nicaragua y República Dominicana los países con un mayor porcentaje de recapturas de tortugas verdes marcadas en Isla de Aves237.

Rutas de tortugas marinas en el Mar Caribe que pasan por Isla de Aves

Historia de la tortuga verde en Isla de Aves

Desde la época de la colonia, las tortugas verdes que anidan en Isla de Aves, fueron capturadas durante mucho tiempo por pescadores de otras islas caribeñas como son: Saba, San Eustaquio, Martinica, Dominica y Santa Lucía. En el siglo pasado, alrededor de los años sesenta, botes pesqueros de Santa Lucía capturaban entre 50-60 tortugas por viaje en Isla de Aves y realizaban unos seis viajes durante cada estación reproductiva con destino a Dominica, con lo que el total de tortugas obtenido de este modo podía alcanzar unos 400 ejemplares al año. Desde la década de los sesenta a los setenta, disminuyó considerablemente la cantidad de hembras durante el pico de anidación, pero el alto precio pagado por cada tortuga, hacía muy rentable la captura por los pescadores de las Antillas169. No fue sino hasta la declaratoria de Isla de Aves como Refugio de Fauna Silvestre en 1972, y el posterior establecimiento de la Base Científico Militar Simón Bolívar en la isla, que cesó la captura intensiva de las tortugas marinas.

A partir de 1979, la Fundación para la Defensa de la Naturaleza (FUDENA) comenzó un programa de marcaje y seguimiento de las hembras anidadoras de tortuga verde presentes en la Isla, obteniendo para 1997, luego de 19 años de trabajo ininterrumpidos, un total de 4.837 tortugas hembras marcadas, colocándose un total de 6.090 placas, se observaron 1.253 individuos en la re migración y 14.276 nidadas en 142 meses de muestreo, siendo 1996 el año con mayor presencia de hembras en la playa con un total de 710 individuos132.

En el año 2001, la Dirección General de Fauna del Ministerio del Poder Popular para el Ambiente, retomó el seguimiento de esta población de tortuga verde presente en Isla de Aves, a través de la puesta en práctica del proyecto “Monitoreo y Conservación de la Población de Tortuga Verde (Chelonia mydas)” en el RFS de Isla de Aves. En 2010 la Oficina Nacional de Diversidad Biológica reportó que se habían marcado un total de 2.890 hembras, recapturado 629 tortugas y estimó un número promedio de 1000 nidadas por temporada reproductiva219. Hoy en día esta oficina con la ayuda de voluntarios, investigadores y personal del Ministerio continúa con los esfuerzos de marcaje y medición de la tortuga hembra verde en Isla de Aves; además se ha contado con la presencia de investigadores que han llevado a cabo sus trabajos de grado de licenciatura y post grado en la isla, lo cual han contribuido al enriquecimiento del conocimiento sobre Isla de Aves y esta especie en particular.

Tortugas marinas / Consultar BD

Aves

En Isla de Aves se encuentra una variedad de especies de aves durante el año, algunas de ellas sólo utilizan la isla como punto de descanso en su travesía migratoria y otras permanecen en forma temporal o residen durante todo el año.

Entre estas últimas encontramos a la gaviota de veras (Sterna fuscata), la más abundante en la isla, siendo la principal población de esta especie descrita para Venezuela, estimada en 12.182 parejas reproductivas280. Los meses de mayor abundancia son entre febrero y abril, donde se puede observar a estas aves anidando en el norte de la isla, sobre la arena, cerca de la cobertura vegetal. Tanto los huevos como los recién nacidos son víctimas de depredadores como cangrejos, tijeretas de mar, y otras especies de aves. La segunda especie más abundante es la tiñosa (Anous stolidus) con 5.509 parejas reproductivas257, 280, anidando entre los meses de febrero a junio, siendo la colonia de Tiñosa más grande descrita para el Caribe Esta especie anida sobre la verdolaga. También se ha observado la depredación de pichones por parte de cangrejos.

Hay otras especies de aves presentes en menor número en la isla, como son: la gaviota guanaguanare (Larus astricilla), que también anida en la isla, la tijereta de mar (Fregata magnificens), la boba marrón (Sula leucogaster), la boba borrega (Sula dactylatra), el chiparo (Phaethon aethereus) y la garcita blanca (Bubulcus ibis)6, 103.

También se ha reportado para Isla de Aves la presencia ocasional de aves migratorias, las cuales siguen la ruta de migración norte-sur, reproduciéndose en los Estados Unidos y en Canadá durante el verano, generalmente entre mayo y septiembre y pasando el resto del año en México, Centroamérica, Suramérica o las Islas del Caribe. Entre las más frecuentes tenemos: el playero turco (Arenaria interpres), el playero acollarado (Charadrius semipalmatus), el playero coleador (Actitis macularía), el águila pescadora (Pandion haeliatus) y los salteadores (Stercorarius sp.)103.

Aves / Consultar BD

Peces

El ambiente marino que rodea la isla, está constituido por una variedad de especies de peces que en su mayoría pertenecen a un nivel trófico básico, pues se alimentan de algas incrustantes y zooplancton. Hasta la fecha solo han sido identificadas 122 especies, en su mayoría vinculadas al arrecife coralino. La información que se tiene sobre los peces es escasa y hasta ahora solo se han elaborado listas de especies, aunque en el 2011 se presentó un trabajo sobre los peces criptobentónicos asociados a los ambientes arrecifales de Isla de Aves, encontrándose 25 especies perteneciente a 8 familias, de los cuales 6 especies son registros nuevos para Venezuela, siendo la familia Gobiidae la más abundante180.

Peces / Consultar BD

Otras Especies

En los parches de vegetación rastrera que se encuentran en la zona norte y sur de Isla de Aves se han observado diferentes especies de insectos, entre ellos, Coleoptera, Lepidoptera, Hymenoptera, Diptera, Dermaptera, Orthoptera, Homoptera y Hemiptera, además de siete especies de Arácnida: tres arañas y cuatro ácaros; estos últimos son parásitos de las aves.

Entre los cangrejos que habitan Isla de Aves se observa la presencia de dos especies que en pocas ocasiones se dirigen al mar, fundamentalmente sólo cuando desovan. Estos son el cangrejo rojo terrestre (Gecarcinus lateralis), el cual habita en madrigueras excavadas básicamente en la colonia de aves, situada al Norte de la isla, y los cangrejos ermitaños (Coenobita clupeatus), ubicados en los agrietamientos de las piedras calizas de la orilla oriental y debajo de la verdolaga. También están presentes cinco especies de cangrejos semiterrestres que comparten con los erizos las plataformas rocosas como morada.

Los parches de arrecife se extienden desde la playa hasta la caída de las pendientes submarinas que comienzan a unos 20 metros de profundidad. En los lados de barlovento existen extensiones considerables de arrecife encima de grandes bloques de roca calcárea, caracterizados por la presencia de anémonas incrustantes, especies de Acropora, Diploria y Montastrea, así como también Millepora y grandes cantidades de esponjas incrustantes. Hacia el Este, las manchas de arrecife están más dispersas, predominando las agrupaciones de Gorgonia, Pseudopterogorgia y Muricea. A un kilómetro de la Isla en el lado Este se caracteriza por la presencia de esponjas grandes, especies de gorgonias y de los corales Montastrea y Diploria, que ofrecen refugio a una variedad de peces.

Fondo marino de Isla de Aves

Como resultado de las expediciones científicas que se han llevado a cabo, se cuenta con una lista de especies de corales y esponjas, que fue actualizada recientemente reportándose la presencia de 32 especies de corales, 36 de esponjas y 6 de octocorales, con una cobertura de coral vivo de 11,15 % al Noreste de la Isla y 28,97% en la zona profunda. En este estudio se concluyó que los organismos estudiados presentan un buen estado de salud250.

Asociados a los corales muertos presentes en Isla de Aves, los poliquetos representaron el 80,9% de todos los organismos extraídos. Se identificaron 13 familias y la especie Syllidae es la más abundante seguida de la familia Eunicidae, ambas familias son bioerosionadoras por lo tanto tienen la capacidad de abrir galerías en la matriz de los corales178.

A pesar que en el pasado se han publicado listas de moluscos de Isla de Aves, fue solo hasta hace solo 6 años cuando se comenzó un estudio profundo y sistemático de estas especies, reportándose hasta ahora un total de 310 especies, de las cuales 75% fueron Gasterópodos, 20% Bivalvos, 2% Cefalópodos y 3% Poliplacóforos. Además se describió una nueva especie para la ciencia denominada Rissoella venezuelicola y 9 registros nuevos para Venezuela131.

Se ha estudiado también la zonación de los moluscos gasterópodos, encontrándose la mayor frecuencia de Littorina ziczac en la roca de playa, Nerita sp. en las terrazas de tormentas y en la zona submareal somera de ambos lado de la isla la especie Thais rustica. La playa arenosa ubicada en el área intermedia de sotavento presenta la menos densidad poblacional de moluscos177. Además se reportó por primera vez la presencia en Isla de Aves de 33 especies de opistobraquios pertenecientes a 14 familias y 23 géneros, siendo las especies más abundantes Elisya crispata y Aplysia dactylomela, ocupando un 60% del total de las especies colectadas45.

Gracias a las campañas científicas que se han venido realizando en los últimos seis años en Isla de Aves, se pudo realizar la identificación de diferentes especies de zooplancton, reportando la presencia de 118 taxones zooplanctónicos, siendo los copépodos el grupo más dominante seguido por los sifonóforos, medusas y quetognatos27.

Esponjas / Consultar BD

Corales / Consultar BD

Moluscos / Consultar BD

Poliquetos / Consultar BD

Equinodermos / Consultar BD

Cangrejos / Consultar BD