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Ubicación y dimensiones Pequeña en tamaño, grande en importancia

Se encuentra a unos 500 km al norte de la isla de Margarita y a unos 670 km de Caracas. Sus coordenadas geográficas son: 63º 37’ de longitud oeste y 15º 40’ de latitud norte.

La isla es el único afloramiento sobre el nivel del mar de la Prominencia de las Aves, un sistema de montañas submarinas que se extiende desde la isla La Blanquilla al Sur hasta la isla Santa Cruz (Saint Croix), Islas Vírgenes al Norte, paralelo al arco formado por las islas de las Antillas Menores252.

El tamaño en dirección norte-sur es de aproximadamente unos 550 m y la zona más ancha en dirección este-oeste de unos 140 m. Estas medidas no incluyen el arrecife frangeante que la rodea por sus costa norte, este y sur. La isla, al estar formada por la acumulación de arenas y escombros calcáreos de origen biofísico (corales, moluscos, algas, etc.), genera un sustrato no consolidado sujeto a los efectos de la erosión producidos principalmente por el oleaje, mareas y los vientos. En consecuencia, hay un cambio continuo y lento de su línea de costa, produciendo pequeñas variaciones en las dimensiones de la isla, como se puede constatar en las diferentes publicaciones y documentos contemporáneos que describen su tamaño38.

Dimensiones de Isla de Aves

En el caso que ocurra un evento violento como una tormenta tropical o huracán, los cambios pueden ser significativos, pero la isla en poco tiempo, a través de sus procesos naturales, vuelve a recuperar sus dimensiones y forma. La isla se encuentra en un constante estado de equilibrio dinámico; este proceso natural se ha mantenido por lo menos durante los últimos 60 años, como se evidencia en los documentos cartográficos contemporáneos151 .

GeomorfologíaVisión regional

Isla de Aves se encuentra en la Dorsal de Mariner, sobre la cima de un extinto cono volcánico, que se eleva desde los 2000m de profundidad. La cima del norte de esta formación, genera una meseta (una plataforma), donde se localiza la isla. Hacia el Sur, a unos 18 km de la isla, la dorsal presenta otra plataforma más profunda y de menor tamaño. La isla es el único afloramiento en superficie de todo el sistema montañoso de la Prominencia de Aves, a diferencia del sistema montañoso al Este, el de las Antillas Menores, cuyos picos son todas las islas vecinas. Ambos sistemas de montañas corresponden a arcos volcánicos, el de las Antillas Menores sigue activo, y el de Prominencia de Aves corresponde a uno más antiguo.11 .

Visión de la Dorsal Mariner con la plataforma e Isla de Aves

En las cercanías de Isla de Aves existen varios picos de montañas submarinas que los pescadores venezolanos utilizan para la pesca profunda, llamados zonas de placeres de pesca130. A unos 70 km al Sur de Isla de Aves, se localizan los montes submarinos de Golondrina y Gavilán con profundidades de 400 m y 600 m respectivamente. En dirección Oeste, a unos 40 km, está el sistema montañoso de Papagayo, con tres picos: Guacamayo (800 m), Loro (1000 m) y Papagayo (400 m). Al Noreste se tiene Perico con 1200 m de profundidad. En dirección Este de Isla de Aves la topografía continúa descendiendo a mayores profundidades para formar la zona norte de la Cuenca de Grenada, un área profunda de casi 3000 m de profundidad, que separa la Prominencia de Aves de las Antillas Menores15 .

Visión regional de la Prominencia de Las Aves (Dirección Sur)

Visión local

La plataforma de Aves (una meseta) es de forma elipsoidal, de unos 5,8 km en dirección norte sur y de unos 2,6 km en dirección este oeste, con una superficie de 10 km². Presenta una profundidad promedio de 15 m y cerca del talud (el borde) unos 25 m. Se caracteriza por presentar un sustrato duro, formado por calizas, donde se presentan comunidades coralinas, octocorales y esponjas. Adicionalmente, en las imágenes de satélite se puede observar cerca del talud, un anillo de arena que rodea casi completamente la plataforma. Al Oeste de la isla, el fondo marino se diferencia del resto de la plataforma por ser principalmente fondos arenosos con parches de fondos duros (calcáreos) 11 .

Plataforma de Isla de Aves (Imagen del satélite Miranda)

La isla es pequeña y de poca altura, formada por arenas, gravas y escombros coralinos que se han acumulado en la superficie del arrecife, sobre el nivel del mar. En ella se pueden identificar varios elementos de su estructura:11

•  Arrecife frangeante, situado en su costa Norte, Este y Sur, es el elemento estructural más importante de la isla, ya que la protege del fuerte oleaje, permitiendo la acumulación de sedimentos en el lado opuesto del arrecife (sotavento). En Isla de Aves, el arrecife es de tipo coralgal (coral y algas calcáreas). Esta es una estructura rígida resistente en la cual las algas coralinas costrosas (Lithotamniom) principalmente y en menor grado los corales escleractinios (pétreos) son los constructores dominantes de esta estructura.

•  Plataforma arrecifal, corresponde al sustrato de caliza dura y compacta, sobre la cual se asienta la isla y se extiende hasta el arrecife frangeante.

•  Terraza de tormenta, son acumulaciones de bloques de coral o caliza, sobre la plataforma arrecifal, localizados generalmente en el lado de barlovento (Este) de la isla. Sirven como elemento estructural de soporte para la acumulación de arenas y grava sobre la plataforma. Este elemento no es fácilmente identificable, ya que frecuentemente está cubierto por las arenas y vegetación de la isla, quedando escasamente expuesto.

•  Roca de Playa, en una roca que se produce por la litificación (cementación) de sedimentos no consolidados en la zona de marea de la isla, sobre un sustrato duro (plataforma arrecifal). Este proceso genera rocas, con forma de tiras alargadas, paralelas a la dirección de la costa. Por ello éstas sirven como indicador de antiguas playas.

•  Arena, gravas y escombros calcáreos, son los materiales básicos con los cuales está compuesta la isla. Consisten de restos de corales, equinodermos, moluscos, algas calcáreas, etc. La mayor proporción de estos materiales está en forma de arenas.

Geomorfología de Isla de Aves

Entre todos estos elementos estructurales y el ambiente físico y biológico ocurren una serie de procesos que mantienen la estabilidad de la isla, esto es, la mantienen en un equilibrio dinámico.

El arrecife frangeante, además de su función protectora contra el oleaje, generar sedimentos finos (arenas) calcáreos, producto tanto de la erosión por el oleaje como de la bioerosión producida por los diferentes organismo marinos (moluscos, peces, equinodermos, anélidos, etc.) que viven en el arrecife275 .

Las olas también juegan un papel fundamental en la formación continua de Isla de Aves, tanto en la erosión del arrecife, como en el transporte a la isla de los sedimentos carbonatados que se forman en el arrecife como en los fondos someros adyacentes a la isla. Aquellos son depositados principalmente en el lado de sotavento de la isla (costa oeste), debido a la refracción del oleaje11 , 276 .

La vegetación y la fauna también influyen en este equilibrio. La presencia de hierbas rastreras halófilas durante todo el año, ayuda a la estabilización de los sedimentos no consolidados (arenas). Igualmente, la existencia de grandes poblaciones de aves marinas en la isla, genera una constante deposición de guano, que actúa como un fertilizante para el desarrollo de la vegetación. También este guano, al mezclarse con el sustrato de la isla, ayuda a su solidificación pudiendo generar una capa sólida de este material275 . A mediados del siglo XIX los volúmenes de guano en la isla eran tan grandes que se comenzó a explotar por empresas extranjeras69. Se desconoce con certeza las consecuencias de esta minería en la isla.

El equilibrio dinámico de la isla puede cambiar rápidamente, en el caso que ocurran tormentas tropicales o huracanes. Los ciclones tropicales generan fuertes vientos y oleaje de gran altura. La marea también puede subir de nivel. Esto ocasiona la erosión de los sedimentos no consolidados que se encuentran sobre la plataforma arrecifal, es decir, la erosión de la isla. La magnitud de la erosión dependerá de la dirección del oleaje y viento, su intensidad y duración. Una vez que cesan las condiciones adversas, la isla recupera sus dimensiones y características morfológicas en poco tiempo (meses)153 . Es por ello que estos eventos son parte de su historia natural y no deben interpretarse como eventos catastróficos que pueden hacer que la isla desaparezca.

Los ciclones también tienen su efecto positivo en la isla. Pueden depositar grandes bloques calcáreos sobre la plataforma arrecifal, lo cual ayuda a la formación de las terrazas de tormentas y a la estabilidad de la isla. Situaciones menos intensas como un mar de fondo, en donde el oleaje se mantiene con una dirección e intensidad constante durante un período de tiempo, permiten la acumulación de la arena en zonas específicas de la isla275 .

Cambios en la linea de costa (1968 a 2012)

Cambios en la linea de costa en un mes (2006)

Oleaje y corrientes

La dirección del oleaje en general proviene del Noreste o Este, coincidiendo con los vientos predominantes de la región. En Isla de Aves ocurre un fenómeno interesante, las olas rompen por ambos lados de la isla: tanto en la costa de barlovento (dirección en que viene el viento) como en la costa de sotavento, aunque con menor intensidad en esta última. El oleaje es afectado por las características y la topografía del fondo marino. La isla se encuentra sobre una amplia plataforma de poca profundidad. La plataforma por el lado Este, genera una superficie que asciende suavemente desde aproximadamente los 25 m de profundidad hasta los 4 m frente al arrecife frangeante que protege a la isla. Esto produce un cambio gradual en el oleaje, disminuyendo su velocidad, su longitud y aumentando su altura entre crestas. Las olas rompen violentamente en el arrecife de la costa Este extendiendo su acción por la costa Norte y Sur11 .

Al mismo tiempo, las olas que pasan cerca al Norte o Sur de la isla sufren un fenómeno llamado refracción del oleaje, es decir, un cambio de dirección del oleaje causado por la disminución de la profundidad276 . Este cambio de dirección permite que las olas lleguen a la isla por la costa oeste. En caso que la ola desviada sea del Norte, entrará en dirección Sureste, generando una leve corriente paralela a la costa, erosionando la costa noroeste de la isla, y depositando los sedimentos en la costa suroeste; en el caso contrario, que sea del Sur, erosiona la costa suroeste y deposita los sedimentos en la costa noroeste6 . Esta es la causa por la cual isla tiene la forma de la pisada de un pie derecho.

En Isla de Aves también se presentan cambios periódicos del nivel del mar, producidos principalmente por fuerzas gravitacionales de la Luna y el Sol, es decir, mareas. En el Caribe las mareas presentan poca amplitud, aproximadamente unos 50 cm. Para Isla de Aves se ha observado que la marea es diurna, quiere decir que su ciclo completo de ascenso y descenso es de un día y la amplitud máxima observada bajos condiciones normales es de 33 cm38 .

En el período de huracanes en el Caribe, la isla puede verse afectada directamente por el paso de estos ciclones tropicales. Estos pueden producir en casos extremos olas de hasta 18 m de altura en altamar y mareas y oleajes de hasta 6m en la costa, dependiendo de la distancia, intensidad y duración del huracán o tormenta. La dirección del oleaje en la isla va a depender de la trayectoria del huracán con respecto a ella. Puede ocurrir una situación similar, pero de menor intensidad al verse afectado indirectamente por un mar de fondo, generado por las tormentas tropicales y huracanes que se encuentran a cientos de kilómetros de distancia. El oleaje intenso producido por estos ciclones genera cambios visibles y rápidos en la geomorfología de la isla154 .

Por su ubicación, la isla también se encuentra afectada por la Corriente del Caribe y las corrientes provenientes de los pasos insulares de Guadalupe y de Dominica. La circulación de las aguas del Caribe está bajo la constante influencia de los vientos alisios tropicales del Atlántico y las corrientes Norecuatorial, de Guayana y del Caribe. Se estima que el 70% del volumen total de agua transportada en el Mar Caribe proviene de la Corriente de Guayana, que penetra conjuntamente con la Corriente Norecuatorial por los pasos interinsulares de las Antillas Menores, generando la Corriente del Caribe154 .

Condiciones normales

Paso de la tormenta tropical Ernesto (2006)

Mar de fondo, tormenta tropical Chris (2006)

Condiciones atmosféricas y clima

Isla de Aves presenta características climatológicas similares a las demás islas costa afuera de Venezuela. Según la clasificación climática de Köoppen es tipo BWHi, es decir, corresponde a las características de un desierto tropical, con escasa pluviosidad, altas temperaturas e intensa insolación. Por su ubicación en el Mar Caribe, se halla dentro de la zona de los ciclones tropicales del Atlántico, por lo cual se puede ver afectada entre los meses de junio a noviembre por estos fenómenos38 .

La información meteorológica de la isla se basa en los registros llevados regularmente por la Base Científico Naval Simón Bolívar (BCNASBO). La estación meteorológica se encuentra al final de la pasarela que conecta la Base con la isla. Los parámetros medidos por la estación han sido151 :

•  Viento, durante todos los meses del año predominan los vientos alisios del hemisferio norte. La dirección del viento es predominante del Este durante el 50% del año o del ENE el 33% del año, aunque también se presentan vientos del NNE. La velocidad media anual es de 23,1 km/h, con la máxima media en julio con 25,2 km/h.

•  Temperatura, con una media anual de 26,8ºC. La temperatura máxima media se presenta en el mes de septiembre con 30,7ºC y la mínima media entre los meses de febrero (23,4ºC) y marzo (23,2ºC).

•  Humedad relativa, el valor promedio es de 84%, aunque es superior al 80% en casi todos los meses del año, siendo de 90% para el mes de junio.

•  Presión atmosférica,la media anual es de 1.015,1 hPA, con pequeñas fluctuaciones durante el año.

•  Precipitación: son de tipo chubasco marino, cuyo promedio anual varía entre 300 a 700 mm, siendo los meses de menor precipitación de febrero a julio (17,9 %) y la temporada lluviosa entre agosto a enero (82,1%). El mes de máxima precipitación es noviembre con 95 mm.

•  Nubosidad: la media anual es una cobertura de 3/8. Los meses con menor nubosidad promedio son los comprendidos entre febrero y abril. De mayo a noviembre se presenta la mayor nubosidad.

•  Insolación, con una media anual de 8,3 horas. La máxima media ocurre en abril con 9,7 horas y la mínima en junio con 6,7 horas.

Los ciclones tropicales pueden producir vientos, olas y lluvias torrenciales con gran poder destructivo. Los ciclones tropicales se clasifican de acuerdo a la velocidad que alcanzan los vientos máximos sostenidos en:

•  Depresión tropical, con vientos menores a 63 km/h

•  Tormenta tropical con vientos sostenidos entre 63 km/h a 117 km/h

•  Huracán, con vientos superiores a 117 km/h.

A su vez, los huracanes se clasifican en 5 categorías, siendo las categorías 4 y 5 las más destructivas por presentar vientos sostenidos mayores a 210 km/h. Los vientos huracanados pueden extenderse del centro de la tormenta hacia afuera unos 40 km en un huracán pequeño y más de 240km para uno de categoría 5. A medida que aleja del centro de la tormenta los vientos disminuyen hasta convertirse en tormenta tropical153 .

El oleaje y mareas generados por estos ciclones tropicales son el efecto más violento que puede sufrir Isla de Aves, tanto en su plataforma marina como en sus costas.

Los registros de ciclones tropicales en el área del Atlántico Norte, abarcan un período de 162 años desde 1851 al 2012. Se han registrado un total de 1467 ciclones tropicales, de los cuales 865 alcanzaron fuerza de huracán. De estos, según los registros internacionales, han sido 62 huracanes los que han pasado a una distancia menor a 275 km de la Isla. Totalizando, han sido 6 de categoría 5, 14 de categoría 4, 19 de categoría 3, 16 de categorías 2 y 7 de categoría 1. Si consideramos en la lista las tormentas tropicales, aumentaría en 97 ciclones adicionales, para un total de 159.

Huracanes categoría 5

Dean (2007), Hugo (1989), Allen (1980), David (1979), Beulah (1967) y otro sin nombre en 1928.

Huracanes categoría 4

Omar (2008), Lenny (1999), George (1998), Inez (1996), Hortense (1996), Cleo (1964), Charlie (1951) y otros sin nombre en: 1886, 1894, 1899, 1915, 1917, 1930, 1932.

Huracanes categoría 3

Bertha (1996), Marilyn (1995), Betsy (1956), Dog (1951), Baket (1950) y otros sin nombre en: 1851, 1871, 1875, 1876, 1883, 1891, 1893, 1894, 1896, 1903,1909,1916,1921, 1944.

Huracanes categoría 2

Thomas (2010), José (1999), Edith (1963), (1960) y otros sin nombre en: 1865, 1866,1887, 1889,1898, 1899, 1908 (2), 1910, 1916, 1924, 1943.

Huracanes categoría 1

Debby (2000), Alice (1954) y otros sin nombre en 1852, 1859, 1864, 1916 y 1949.

En la historia reciente, el huracán Dean (agosto/2007) pasó a solo 110 km al Sur de la isla como un huracán categoría 3 con vientos de 204 km/h. En las 12 horas siguientes pasó a categoría 5 a solo 180 km al Sureste de la isla. Este se convirtió en el huracán más intenso de la temporada de huracanes del 2007 en el Atlántico. Asimismo, fue el huracán más intenso registrado en la cuenca del Atlántico desde el huracán Wilma del 2005.

Los efectos del huracán Dean sobre la isla fueron los esperados. La geomorfología describe a la isla como el producto de los procesos de acumulación de sedimentos carbonatados depositados paralelos al arrecife, sobre fondos duros. Esto genera en su mayor proporción un sustrato no consolidado (arenas) sujetos a los efectos de la erosión por el oleaje, mareas y los vientos11. El huracán produjo una erosión severa de las arenas de la isla, dejando sobre el nivel del mar el sustrato duro de la isla y la zona norte que está protegida por una terraza de tormenta10. Una vez que cesan las condiciones adversas, la isla recupera sus dimensiones y características morfológicas en poco tiempo. Por ejemplo cuando la isla fue afectada por el paso del huracán David (agosto/1979), que también fue de categoría 5, la isla quedó dividida en dos, ya que el istmo de la zona central fue erosionado, pero en poco más de un mes la isla recuperó su forma habitual150 .

Estación meteorológica

Huracán Dean sobre Isla de Aves(2007)

Video del paso del huracán Dean (2007)